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Conférence du professeur Pierre Léna

Les exoplanètes, le 26 septembre 2013

par CLAUDEL Gilles

En BCD, les quatre-vingts élèves de secondes, 1re S et TS sont venus assister à la conférence du professeur Pierre Léna, conférence qui traita de la découverte des exoplanètes.

D’où venons-nous ? Que sommes-nous ? Où allons-nous ?
Peinture de Paul Gauguin, 1897-1898

La problématique que soulève le titre du tableau de Gauguin peut se reformuler ainsi :
« Des conditions de vie semblables à celle que l’on trouve à la surface de notre planète, existent-elles en dehors de notre système solaire ? »

Depuis l’Antiquité et les convictions de Démocrite, nombre d’esprits préparés ont pratiqué la démarche scientifique ;-) nécessaire pour répondre à cette question. Entre autres, Pierre Léna fit comprendre à l’assistance l’importance des compétences [1] suivantes :

  • Questionner, identifier, formuler un problème.
  • Émettre une hypothèse.
  • Utiliser un modèle pour prévoir, décrire et expliquer.
  • Interpréter des résultats et juger de la qualité d’une mesure.
  • Communiquer des résultats en utilisant un vocabulaire adapté.

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La formidable aventure de la découverte des exoplanètes, à laquelle a participé le professeur Pierre Léna en étant notamment l’un des artisans de l’interféromètre du « Very large telescope » [2], a connu depuis 1995 un engouement considérable.

A ce jour, un peu moins de mille exoplanètes ont été découvertes. On peut visiter le site http://exoplanet.eu/.

Les méthodes employées ont varié ces vingt dernières années. On peut en retenir trois :

  • par la vitesse radiale et l’effet Doppler [3]
  • par le transit
  • par l’imagerie directe

En conclusion, le professeur pense que, d’ici la fin de ce siècle, des preuves de conditions de vie seront établies en dehors de notre système solaire !

Les élèves, très attentifs.
L'imagerie directe
La formation d'une étoile, de son disque, de ses planètes

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Tous les élèves qui ont assisté à la conférence peuvent réagir à cet article en posant des questions, en développant un des points abordés, en faisant part de leurs impressions après la conférence, etc.

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[1Les compétences listées dans l’article correspondent au référentiel des compétences en sciences expérimentales des élèves de lycée. Même si elles n’ont pas été énumérées de cette façon par le professeur Pierre Léna, elles ont été évoquées.

[2Very large telescope (Très grand télescope) : plus connu sous le sigle VLT, construit au Chili par l’Observatoire austral européen (ESO).

[3Effet Doppler-Fizeau : les élèves de Terminale S vont étudier ce phénomène qui permet de détecter la présence d’une planète autour de son étoile en analysant le spectre d’absorption que cette dernière émet

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